Kozica može biti stvar prošlosti, ali još uvijek postoji u laboratorijima. Krajem svibnja članovi Svjetske zdravstvene organizacije trebaju se sastati kako bi glasovali o tome treba li SAD i Rusija uništiti svoje zalihe virusa velikih boginja, smrtonosne bolesti koja je ubila milijune ljudi širom svijeta. Više od tri desetljeća otkako je virus potpuno iskorijenjen, Rusija i Sjedinjene Države jedine su zemlje na svijetu koje još uvijek imaju bočice soja velikih boginja u svojim laboratorijima, kako ih je odredio Svjetska zdravstvena organizacija.

Ovo nije prvi put da je WHO raspravljao o sudbini zaliha boginja dugih dviju zemalja. Pitanje je preuzeto kada se Svjetska zdravstvena skupština sastala u Ženevi u Švicarskoj 2011. godine. Skupština je odlučila odgoditi raspravu - odluku koju su ispunile neke kritike zagovornika javnog zdravstva.

"Za mene je to žao, ali možda i ne čudi", rekao je liječnik Donald Henderson za časopis Science 2011. godine. "Postoji samo odlučnost da se držimo virusu."

Stoljećima, boginja je bio vodeći uzrok smrti u zapadnim i razvojnim svjetovima. Prema Nacionalnim institutima zdravlja, boginja je ubila više ljudi nego sve druge zarazne bolesti u kombinaciji.

Ne postoji nikakav tretman za boginje, ali simptomi se mogu kontrolirati i ublažiti s raznim lijekovima protiv boli. Međutim, cjepivo protiv velikih boginja, koje je 1796. godine stvorio Edward Jenner, pomogao je spriječiti širenje bolesti. Širok rasprostranjeni program pretraživanja i prevencije izbijanja razvijen od strane WHO-a kasnih šezdesetih godina doveo je do eventualnog iskorjenjivanja virusa. Američke školske dobi prestale su primiti cjepivo protiv velikih boginja 1972., a do 1980. velika je boginja izbrisana diljem svijeta.

Tijekom hladnog rata, američki i ruski znanstvenici odložili su bočice smrznutog virusa - navodno, za Ruse, da se koriste kao metoda biološkog ratovanja. Srećom, to se nije dogodilo, ali dvije zemlje i dalje su zadržale svoje bočice za boginje za istraživanje i medicinske svrhe, što donosi odluku o spaljivanju uzoraka virusa za dobro čak i teže. Veliki boginja možda je nestala, ali povratak i dalje predstavlja prijetnju, kažu znanstvenici.

"Je li opasnost, može li ikada slučajno ili zli dizajn ostaviti ta dva kontejnera i zapravo biti uvedeni u pučanstvo opet i širiti?" Dr. William Schaffner, predsjednik preventivne medicine u Vanderbilt University Medical Center, rekao je za ABC News.

Posljednjih godina, očigledno je da je boginja kao čin ratovanja nije isključena. Prema Centrima za kontrolu i prevenciju bolesti, američka je vlada pojačala pripremu biološkog ratovanja nakon 11. rujna povećanjem količine cjepiva protiv velikih boginja. Sjedinjene Države sada imaju dovoljno cjepiva svakom građaninu u slučaju nužde.

U 2011. tajnik zdravstva i ljudske službe Kathleen Sebelius branio je potrebu za uzorcima malih boginja u uredu The New York Timesa :

Oni koji zagovaraju neposredno uništavanje bi nas uvjerili da je još jedna epizoda izbrazdana nezamisliva. Žele da vjerujemo da nema potrebe osigurati da je globalna zajednica adekvatno spremna za rješavanje izbijanja i da je jedini rizik od održavanja visoko osiguranih uzoraka. Iz tih razloga, oni tvrde da Svjetska zdravstvena skupština treba postaviti neposredan datum za uništenje.

Ne bi trebalo. Iako držanje uzoraka može imati manji rizik, Sjedinjene Države i Rusija vjeruju da su opasnosti uništenja sada daleko veće.

Čuvanje bočica virusa velikih boginja u slučaju biološkog ratovanja može se činiti poput paranoje, mnogi znanstvenici također tvrde kako još treba istražiti što treba učiniti. U nedavnom izvještaju u časopisu PLOS Pathogens, istraživači Inger Damon, Grant McFadden i Clarissa Damaso tvrde da je boginja i dalje prijetnja dok ne postoji "dostatna zaštita" u međunarodnoj zajednici:

Dok su ispunjeni određeni aspekti originalnih ciljeva istraživanja korištenjem žive virusa, ostale ključne stavke, poput šireg odobravanja točne dijagnostike koja može razlikovati boginje od drugih bolesti ortofunkcije ili punu licencu novih antivirusnih lijekova i cjepiva koji su učinkoviti protiv virusa variola, još nisu dovršeni.